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Como uma técnica revolucionária levou as pessoas com lesões na medula espinhal de volta aos pés

Posted by on jul 31, 2019

Rob Summers pratica treinamento de locomotiva em esteira no Instituto Frazier Rehab em Louisville, Kentucky
Rob Summers tem uma lesão completa na coluna que os médicos disseram que iria impedi-lo de andar. Crédito: Luke Sharrett pela natureza

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Rob Summers estava de costas para um instituto de reabilitação em Kentucky quando percebeu que podia mexer o dedão do pé. Cima, baixo, cima, baixo Isso era novo – algo que ele não tinha sido capaz de fazer desde que um motorista atropelado e fugido o deixou paralisado do peito para baixo. Quando isso aconteceu quatro anos antes, os médicos haviam dito que ele nunca mais moveria a parte inferior do corpo. Agora ele fazia parte de um experimento pioneiro para testar o poder da estimulação elétrica em pessoas com lesões na medula espinhal.

“Susie, olha, eu posso mexer meu dedo”, disse Summers.

Susan Harkema, neurofisiologista da Universidade de Louisville, no Kentucky, sentou-se por perto, absorta nos dados de seu computador.Ela estava incrédula. O dedo do Summers pode estar se movendo, mas ele não estava no controle. De que ela tinha certeza. Ainda assim, ela decidiu humor dele. Ela pediu que ele fechasse os olhos e movesse o dedo direito para cima, depois para baixo e depois para cima. Ela se mudou para o dedo esquerdo. Ele se apresentou perfeitamente.

“Puta merda”, disse Harkema. Ela estava prestando atenção agora.

“Como isso está acontecendo?” Ele perguntou.

“Eu não tenho idéia”, ela respondeu.

Summers tinha sido um jogador de beisebol universitário com ambições de liga principal antes que o veículo que o atingia quebrasse todos os ligamentos e tendões em seu pescoço, permitindo que uma de suas vértebras batesse no delicado tecido nervoso que deveria proteger. Os médicos classificaram a lesão como completa; as conexões do motor para suas pernas tinham sido eliminadas.

Quando Harkema e seus colegas implantaram uma tira de minúsculos eletrodos em sua espinha em 2009, eles não estavam tentando restaurar a capacidade de Summers de se mover por conta própria. Em vez disso, os pesquisadores esperavam demonstrar que a coluna contém todos os circuitos necessários para que o corpo permaneça e pise. Eles raciocinaram que tal abordagem poderia permitir que as pessoas com lesões na medula espinhal fiquem de pé e andem, usando a estimulação elétrica para substituir os sinais que uma vez vieram do cérebro.

Então, quando Summers intencionalmente mexeu os dedos dos pés, Harkema ficou perplexo.

Há muito tempo, a sabedoria predominante afirma que as lesões da medula espinhal representam conexões cortadas entre o cérebro e as extremidades. Durante décadas, os pesquisadores se concentraram em reparar essas conexões, por exemplo, com células-tronco. Mas as descobertas do grupo de Harkema e outros laboratórios sugerem que algumas conexões permanecem intactas, mesmo para pessoas com os danos mais graves. A estimulação elétrica parece ajudar a amplificar as mensagens enviadas através da lesão e a restabelecer esses links.

Katie Pfost (Esquerda) controla o estimulador da coluna vertebral de Rob Summers com um tablet antes de conduzir o treinamento da locomotiva na esteira
Após dois anos de treinamento físico, Rob Summers teve um estimulador epidural implantado nas costas.Crédito: Luke Sharrett pela natureza

O surpreendente despertar das conexões nervosas de Summers é parte de uma série de avanços que revigoraram a pesquisa sobre lesões na medula espinhal. No ano passado, laboratórios em Kentucky, Minnesota e Suíça fizeram manchetes com uma série de estudos de caso. Os estimuladores que foram originalmente concebidos para tratar a dor crónica já ajudaram cerca de uma dúzia de pessoas com paralisia a mexer os dedos dos pés, a flexionar as pernas ou a andar com apoio – até 1 quilómetro em alguns casos. Mas os dispositivos também parecem oferecer benefícios mais amplos. Alguns participantes do estudo obtiveram melhorias na pressão arterial, no controle do intestino e da bexiga e na função sexual – habilidades que as pessoas com lesões na medula espinhal valorizam mais do que o uso de suas pernas. Em alguns casos, esses benefícios persistiram mesmo depois que os estimuladores foram desligados. Os resultados reforçaram as esperanças de uma melhor qualidade de vida, mesmo para pessoas que ficaram paralisadas há anos ou décadas, e os resultados estão aumentando a sabedoria convencional sobre lesões na medula espinhal. “Este é um novo jogo de bola”, diz Reggie Edgerton, fisiologista da Universidade da Califórnia, Los Angeles (UCLA), que tem estado intimamente envolvido com o trabalho.

As listas de espera para entrar em testes de estimulação são agora milhares de nomes. E pelo menos um hospital começou a oferecer o procedimento experimental – a um custo de dezenas de milhares de dólares – sem a aprovação formal ou uma avaliação completa dos riscos e benefícios envolvidos.

Para alguns, o hype soa familiar. A busca pela cura da paralisia custou centenas de milhões de dólares e até agora resultou em pouco mais do que previsões ousadas e esperanças frustradas. O ator Christopher Reeve , um dos rostos públicos mais conhecidos da lesão da medula espinhal, acreditava firmemente que voltaria a andar graças ao crescente campo de células-tronco. “Eu sei que há uma cura para o tipo de lesão que eu tenho”, disse Reeve em uma entrevista de 2001, três anos antes de morrer. Mas quase duas décadas depois, essa cura há muito prometida ainda não se concretizou.

O campo está em um momento crucial, pois determina como traduzir os resultados do som milagroso em uma terapia viável, diz Keith Tansey, neurologista do Centro de Reabilitação Metodista em Jackson, Mississippi. Os pesquisadores ainda não entendem completamente como funciona a estimulação. “Temos que aprender mais sobre isso”, diz ele.”Temos que nos preocupar menos com a boa aparência na capa da revistaTIME e mais sobre se realmente vamos nos mover para ajudar os pacientes”.

Um padrão para o progresso

O caminho para o movimento dos pés de Summers começou com gatos em esteiras.

Na década de 1970, Edgerton começou a trabalhar com um modelo há muito estudado para entender a locomoção. Os gatos que tiveram a medula espinhal cortada podem ser suspensos em uma esteira e treinados para caminhar novamente simplesmente guiando suas pernas em um movimento semelhante a um passo. Com a prática, os animais ajustarão suas andanças de acordo com a velocidade da esteira e até mesmo mudarão de direção – sem a necessidade de entrada do cérebro.O circuito espinhal impulsionando-os para a frente, chamado de “gerador de padrão central”, controla os movimentos, e Edgerton tentava entender como funcionava.

Em 1993, quando Harkema entrou no laboratório de Edgerton, ela não estava tão interessada na coluna – ela diz que escolheu a UCLA para o clima. Mas como Harkema começou a trabalhar com os gatos, ela ficou fascinada com a forma como os animais recuperavam tantas funções.Edgerton encarregou Harkema de realizar um experimento similar em humanos que sofreu ferimentos na medula espinhal. Talvez o treinamento disciplinado destinado a despertar um gerador de padrão central lhes permitisse caminhar também.

Funcionou até certo ponto. O treinamento passo a passo na esteira com suporte de peso corporal ajudou pessoas com lesões na medula espinhal, especialmente lesões menos graves, a melhorar sua capacidade de movimento. Mas Harkema e Edgerton queriam ver um efeito maior.Estimuladores epidurais, que fornecem corrente para a parte inferior da medula espinhal, pareciam uma boa opção.

Os dispositivos têm sido usados ​​para tratar a dor crônica desde a década de 1960. Mas os pesquisadores já haviam visto evidências no início de que poderiam fazer mais. Em pessoas com lesões na medula espinhal, por exemplo, os estimuladores pareciam reduzir a taxa de espasmos involuntários. Em um estudo 1 , pesquisadores examinaram pessoas com lesões na medula espinhal que foram implantadas com estimuladores por esse motivo. Quando os cientistas aumentaram a estimulação, os participantes começaram a mover suas pernas de maneira ritmada e automática. “Foi – ainda é – provavelmente a evidência mais direta para um chamado gerador de padrão central para locomoção em humanos”, diz Karen Minassian, uma médica da Universidade Médica de Viena.Houve até mesmo indícios de um estudo de caso 2 de que a estimulação poderia restaurar a capacidade de se mover voluntariamente, pelo menos em pessoas com lesões incompletas: aquelas que mantiveram alguma sensação e movimento em seus corpos inferiores.

Katie Pfost controla o estimulador espinhal de Rob Summers com um tablet
Pesquisadores controlam a matriz de eletrodos na espinha de Rob Summers usando um tablet. Crédito: Luke Sharrett pela natureza

Em 2002, pesquisadores do Arizona relataram a suspensão de um homem de 43 anos com lesão medular em esteira rolante enquanto estimulava a coluna 3 . Ele também teve uma lesão incompleta. Após treinamento e estimulação, ele foi capaz de andar com “um padrão de locomoção coordenado quase sem esforço”, de acordo com os autores.

Harkema e Edgerton começaram a discutir a possibilidade de usar a mesma abordagem. Eles só precisavam de um paciente de teste para provar o princípio. Summers estava determinado a ser o cara deles.

Em pé entregue

Durante o verão de 2006, Rob Summers estava vivendo e respirando beisebol. Um lançador do Oregon State University Beavers, ele tinha acabado de perder jogando no campeonato do College World Series por causa de uma lesão no quadril. Então ele estava treinando duro para garantir uma posição inicial para a próxima temporada. Uma noite, quando pegou uma sacola de ginástica de seu carro, ouviu um veículo correndo pela rua. Ele pegou apenas um vislumbre dos faróis antes de atingi-lo e saiu em disparada. Verões jaziam no chão sangrando até cedo na manhã seguinte, quando um vizinho o encontrou.

Summers não se lembra muito do mês que passou no hospital, mas lembra que os médicos esperaram até que ele estivesse cercado pela família para dizer que estava paralisado. Eles não mediram as palavras: “Você nunca vai andar. Você nunca sentirá nada. Summers se recusou a acreditar. Os médicos não sabiam o quão teimoso ele era, o quanto ele podia trabalhar. “Eu vou bater isso”, ele disse a seus pais.

Após um ano de intensa reabilitação, Summers recuperou alguma sensação em seus membros, mas ele ainda não conseguia mover a parte inferior do corpo; sua lesão foi considerada “motor completo”. No entanto, Summers estava convencido de que ele só precisava da terapia correta. Então, ele e seus pais enviaram mais de 200 e-mails para instalações de pesquisa em todo o mundo – “Israel, Europa, Rússia, Cuba, Japão, China, América do Sul, o nome dele”, diz Summers.

A campanha de redação de cartas levou-o a uma oficina de treinamento em reabilitação no Texas, onde conheceu Harkema. Naquela época, ela havia lançado seu próprio laboratório na Universidade de Louisville. Em setembro de 2007, Summers voou para lá com seu pai para visitar as instalações. Quando Harkema mencionou que sua equipe tinha planos de olhar para a estimulação epidural, Summers estava feliz. Ele deveria voltar para Portland no dia seguinte, mas em vez disso ele alugou um apartamento e ligou para Harkema. “Estou dentro”, disse ele. “Vejo você amanhã às 8 da manhã.”

Em Louisville, Summers passou por mais de dois anos de reabilitação intensiva para avaliar se ele tinha alguma capacidade de recuperação sem estimulação. Então, em dezembro de 2009, a equipe de Harkema equipou-o com um estimulador epidural. Eles colocaram uma matriz de 16 eletrodos no espaço entre suas vértebras e sua medula espinhal. Um fio conectou a matriz ao estimulador, um dispositivo recarregável com metade do tamanho de um baralho de cartas, que fica logo acima de suas nádegas. Os médicos controlavam o estimulador remotamente.

Quando os pesquisadores ligaram o estimulador, Summers imediatamente sentiu uma sensação de formigamento. Três dias depois, a equipe tentou convencê-lo a ficar de pé. Inicialmente, um arnês suportava todo o seu peso. A equipe gradualmente começou a reduzir essa assistência até Summers estar de pé independentemente. Ele olhou para os músculos da perna contraídos no espelho. “Isso não pode ser real”, pensou ele. Então ele olhou ao redor da sala. Sua mãe estava em lágrimas. “As pessoas estavam chorando e gritando e me perguntando ‘como isso está acontecendo?'”, Diz Harkema. “Foi um pequeno pandemônio.”

Ainda assim, isso não era nada comparado com a comoção que irrompeu seis meses depois, quando a estimulação elétrica permitiu que Summers mexesse os dedos dos pés. A equipe de Harkema esperava dar o pontapé inicial no circuito necessário para ficar de pé e entrar na coluna e nas pernas, mas eles não esperavam obter nenhuma ajuda do cérebro.Harkema ligou para Edgerton em seu laboratório em Los Angeles para contar sobre os dedos de Summers. “Oh Deus, isso não pode ser verdade”, Edgerton se lembra de pensar. “Todo mundo vai pensar que somos charlatões”.

Medidas tomadas

Quando Harkema e seus colegas publicaram os detalhes do caso 4 de Summers em 2011, muitos cientistas estavam céticos. “Eu não acreditava nisso”, diz Kendall Lee, neurocirurgião da Mayo Clinic, em Rochester, Minnesota. Tudo o que Lee aprendeu disse-lhe que, uma vez que as conexões com o cérebro fossem perdidas, elas não voltariam.

Mas, gradualmente, as evidências começaram a subir. Harkema e sua equipe publicaram outro estudo 5 em 2014 envolvendo Summers e mais três pessoas, incluindo duas que não tiveram nenhum movimento ou sensação em seus corpos inferiores. Todos recuperaram algum movimento voluntário. Logo, outros estavam tentando a abordagem em humanos, e olhando para ver se poderia permitir que os participantes do teste dessem passos fora da esteira.


Grégoire Courtine, neurocientista do Instituto Federal de Tecnologia da Suíça, em Lausanne (EPFL), também estudou com Edgerton, começando na UCLA alguns anos antes de Harkema partir para Louisville. Ele se mudou para a Europa em 2008 para estudar a estimulação epidural em roedores e, eventualmente, em macacos rhesus.

Em 2015, Courtine se sentiu pronto para testar a tecnologia em humanos.Sua equipe usou o mesmo estimulador de dor disponível no mercado que Harkema usava, mas ajustou o software para que o dispositivo pudesse fornecer padrões de estimulação programados para coincidir com o ato de andar. “Nós realmente tentamos ativar a medula espinhal como o cérebro é treinado para fazer”, diz Courtine. E houve outra grande diferença entre os estudos de Harkema: a equipe de Courtine recrutou pessoas com lesões incompletas, esperando que fosse mais fácil mostrar recuperação nesse grupo do que em pessoas com lesões completas.

O paciente paraplégico suíço Sebastian Tobler, anda em um arnês com o professor Gregoire Courtine e o professor Jocelyne Bloch
Sebastian Tobler (centro) pisa com a ajuda do pesquisador Grégoire Courtine (à direita) e do neurocirurgião Jocelyne Bloch. Crédito: KEYSTONE / Valentin Flauraud

Enquanto isso, Edgerton ajudou um terceiro grupo, na Mayo Clinic, a fazer outro teste. Em 2016, Lee, a cientista de reabilitação Kristin Zhao e seus colegas decidiram replicar os resultados da Harkema. Eles recrutaram dois participantes que fizeram quase seis meses de fisioterapia antes de serem implantados com o estimulador, e outros dez meses com o estimulador ligado. O objetivo era mostrar que a estimulação e o treinamento poderiam melhorar sua capacidade de se levantar e movimentar voluntariamente seus corpos inferiores. Mas o primeiro participante alcançou esses objetivos tão rapidamente que os pesquisadores decidiram adicionar a caminhada ao protocolo.

No outono de 2018, as três equipes publicaram resultados nos oito primeiros participantes do estudo 6 – 8 . Ao todo, seis conseguiram alguma forma de andar pelo chão com ajuda, como arreios, muletas ou barras paralelas. Os outros dois também experimentaram benefícios: com estímulo, eles conseguiram se sentar e ficar de pé independentemente, e alguém poderia dar alguns passos em uma esteira com apoio.

“Foi realmente apenas no ano passado que a massa crítica cresceu”, diz Chet Moritz, pesquisador de medicina de reabilitação da Universidade de Washington, em Seattle. “Isso é realmente onde começou a se sentir como um avanço.”

Esperanças despertadas

O campo já viu “avanços” antes, no entanto. Reeve argumentou apaixonada e convincentemente para financiar pesquisas com células-tronco na esperança de reparar os danos aos nervos. Vídeos mostraram ratos paralisados ​​cujas espinhas foram injetadas com células milagrosamente recuperando a capacidade de andar ou usar suas patas.Uma cura muitas vezes parece estar próxima.

Replicar esses resultados em pessoas provou ser difícil, no entanto.Embora existam testes em humanos com células-tronco, algumas das quais mostram resultados promissores, a excitação pela abordagem – de financiadores, pacientes e pesquisadores – diminuiu, diz Tansey. Outras abordagens de alta tecnologia para reverter a paralisia, como interfaces cérebro-máquina , ainda estão sendo desenvolvidas. Os exoesqueletos elétricos já estão no mercado, mas são caros. E eles não abordam o problema subjacente de restaurar conexões neurais. “Todos nós já ouvimos que ‘daqui a cinco anos haverá uma pílula mágica’ ou o que for”, diz Peter Grahn, neurocientista da Mayo Clinic que foi um dos primeiros autores do estudo de estimulação 6 e que tem uma coluna lesão no cordão. “Isso é o que você ouve o tempo todo, porque cinco anos é tempo suficiente para que todos se esqueçam”.

Mas, para muitos espectadores interessados, a estimulação mostra uma promessa que vai além do hype. Em particular, ele já tem uma longa história no tratamento da dor crônica, diz Matthew Rodreick, diretor executivo da Unite 2 Fight Paralysis, um grupo de defesa da lesão medular baseado em Hood River, Oregon. “Este é um dispositivo que está no mercado e foi implantado em centenas de milhares de pessoas”, diz ele. Isso não significa que a estratégia terá sucesso, mas pelo menos o caminho para a aprovação foi esclarecido, diz ele.

Ainda há questões importantes sobre como a estimulação funciona e por que alguns benefícios parecem persistir depois que os estimuladores são desligados. Está ficando mais claro que, para muitos indivíduos com lesões consideradas completas, algumas vias neurais para o controle motor do cérebro sobrevivem. Eles estão apenas adormecidos e não podem provocar uma resposta nos neurônios abaixo do local da lesão. A estimulação epidural parece tornar os neurônios mais excitáveis ​​- mais propensos a disparar quando confrontados com sinais do cérebro dizendo-lhes para mover um dedo do pé ou começar a andar. A corrente elétrica pode forçar os neurônios a disparar e os músculos a se contraírem, mas não é isso que está acontecendo para aqueles que começaram a andar. “A pessoa não precisa pisar”, diz Moritz. “Não é robótico”.

Rob Summers conduz treinamento em locomotiva no Instituto Frazier Rehab
A caminhada que Rob Summers e outros conseguiram requer apoio e monitoramento rigoroso. Mas é apenas um dos benefícios que eles relatam experimentar. Crédito: Luke Sharrett pela natureza

Quanto ao motivo pelo qual alguns benefícios persistem em alguns participantes, há algumas explicações possíveis. A estimulação pode permitir que os indivíduos participem mais intensamente da reabilitação, fortalecendo as conexões musculares e nervosas por meio do exercício. Ou pode promover a plasticidade, o que ajuda a religar os circuitos ao redor do ferimento. Essa é uma possibilidade particularmente tentadora, porque pode significar que há potencial para melhorias ao longo do tempo.

Ainda assim, os pesquisadores ainda precisam descobrir quem pode se beneficiar mais do procedimento. Harkema diz que todas as 20 pessoas que foram implantadas em Louisville recuperaram algum movimento voluntário. Mas, para Tansey, parece claro que nem todos com uma lesão medular vão melhorar. Ele quer ver uma maneira de filtrar indivíduos – porque implantar um dispositivo médico dentro da coluna não é uma questão trivial. Existem riscos.

Embora os estimuladores sejam aprovados pela Food and Drug Administration dos Estados Unidos para tratar a dor crônica, ocasionalmente causam efeitos colaterais indesejáveis, até mesmo perigosos. Recipientes relatam que eles foram chocados, queimados ou sofreram danos nos nervos que levaram à fraqueza muscular ou mesmo paralisia. Uma investigação de 2018 realizada pela Associated Press descobriu que os estimuladores acumularam quase 80.000 relatórios de lesões desde 2008 – mais do que para qualquer outro dispositivo médico, além de bombas de insulina e substitutos do quadril de metal.

E pode haver riscos específicos para indivíduos com lesões na medula espinhal, que são mais suscetíveis a infecções e freqüentemente têm baixa densidade óssea. Um participante no estudo mais recente da equipe de Harkema 8 quebrou o quadril, o que exigiu várias cirurgias que levaram a uma infecção.

Também houve alguns problemas relatados que são difíceis de explicar.Em 2015, Xander Mozejewski, que sofreu uma lesão na medula espinhal, juntou-se a um dos testes de Edgerton para testar o efeito da estimulação “transcutânea” não invasiva, na qual os eletrodos são colocados na superfície da pele. Mais tarde, ele começou a sentir espasmos e dores em sua parte inferior do corpo, que piorou cada vez mais. Em 2016, os médicos implantaram um estimulador epidural para tentar controlar os espasmos, mas o dispositivo parecia piorar as coisas, e Mozejewski eventualmente o removeu. Em 2018, ele entrou com uma ação de negligência médica contra a UCLA, Edgerton, NeuroRecovery Technologies – a empresa em San Juan Capistrano, Califórnia, que Edgerton co-fundou – e outros. O caso está em andamento, mas em uma declaração à Nature , Nick Terrafranca, executivo-chefe da NeuroRecovery Technologies, disse: “O estimulador foi usado com mais de 60 participantes do estudo sem nenhum evento adverso relatado que estava diretamente relacionado ao uso do dispositivo desenvolvido. fornecida pela empresa. ”Terrafranca acrescenta que os efeitos colaterais registrados pela empresa, incluindo espasmos musculares,“ foram transitórios por natureza ”.

A pesquisa de Harkema também recebeu algumas críticas. Em 2015, um de seus colegas enviou cartas ao Comitê de Revisão Institucional da Universidade de Louisville, ao Programa de Proteção aos Sujeitos Humanos e ao Instituto Nacional de Pesquisas sobre Deficiência, Vida e Reabilitação (NIDILRR), que financiou alguns de seus trabalhos, expressando preocupação sobre quatro dos estudos de Harkema. Uma investigação interna revelou que os cientistas não conseguiram rastrear e monitorar eventos adversos, se desviaram dos protocolos de estudo e tiveram registros equivocados. Como resultado, o NIDILRR defraudou um dos estudos, uma investigação de US $ 914.000 sobre os efeitos de um relaxante muscular e treinamento em esteira em pessoas com lesões na medula espinhal. O Escritório dos EUA para Proteções de Pesquisa Humana também conduziu uma investigação, mas não impôs sanções ao Harkema. A agência também disse que as ações corretivas tomadas pela equipe de Harkema abordaram adequadamente a não conformidade.

Harkema reconhece que sua equipe não estava mantendo registros perfeitamente, mas ela nega todas as alegações de irregularidades graves, especialmente a acusação de que sua equipe colocou os pacientes em risco. “Qualquer um que visite nosso programa de pesquisa está realmente surpreso com todas as coisas que colocamos em prática para proteger nossos participantes da pesquisa”, diz ela.

Sua pesquisa continuou em ritmo acelerado. A Fundação Christopher & Dana Reeve em Short Hills, Nova Jersey, está apoiando o trabalho para testar a estimulação epidural em mais 36 pessoas no laboratório em Louisville. A partir de julho, 11 pessoas foram implantadas com estimuladores.

Além dos primeiros passos

Em sociedades construídas para pessoas sem deficiência, a caminhada assumiu uma importância descomunal. “Caminhar e ficar de pé é sexy”, diz Jennifer French, co-fundadora da Neurotech Network, uma organização sem fins lucrativos em São Petersburgo, na Flórida, que se dedica a ajudar pessoas com deficiências a acessarem dispositivos de neurotecnologia. “Isso deixa as pessoas animadas.”

Mas caminhar não é tudo, diz Kim Anderson, pesquisador da Universidade Case Western Reserve, em Cleveland, Ohio, e presidente do Consórcio Norte-Americano de Lesão Medular. Em 2004, ela realizou uma pesquisa com quase 700 pessoas com lesões na medula espinhal. A recuperação da função do braço e da mão foi, de longe, a maior prioridade para as pessoas com tetraplegia, seguida pela recuperação da função sexual. Para as pessoas com paraplegia, a melhora mais desejada foi na função sexual, seguida de controle intestinal e da bexiga e redução do risco de disreflexia autonômica, uma condição com risco de vida caracterizada por um pico de pressão arterial e queda da frequência cardíaca.

Depois que Stefanie Putnam quebrou o pescoço em uma piscina, andar era a menor de suas preocupações. A lesão a deixou imobilizada do pescoço para baixo e ela não conseguia respirar sozinha. “Eu não estava pensando: ‘Vamos ficar, vamos andar'”, diz ela. “Eu estava tipo ‘vamos viver’.”

Mesmo depois que ela recuperou a capacidade de respirar, ela ainda tinha problemas, particularmente com a manutenção da pressão arterial normal. Medicação e três conjuntos de espartilhos não poderiam mantê-lo alto o suficiente para impedi-la de desmaiar. Ela desmaiaria seis ou sete vezes por dia. Ela não podia dirigir um veículo. Ela não podia estar sozinha. E quando ela começou a fazer aulas na universidade, seus pais tiveram que gravar uma placa na parte de trás de sua cadeira de rodas, aconselhando os espectadores a voltarem a Putnam se a encontrassem inconsciente. “Eu estava tão cansada de médicos apenas me dizendo uma e outra vez: ‘É assim que vai ser'”, diz ela.

Susan Harkema, Ph.D., e outros membros da equipe do Centro de Pesquisas de Lesão Medular do Kentucky com Stefanie Putnam
A neurofisiologista Susan Harkema (em pé, no centro) com a participante do estudo, Stefanie Putnam, em 2017. Crédito: University of Louisville

Em 2017, Putnam mudou-se para Louisville para se juntar a outro dos estudos de Harkema – focado não em andar, mas no sistema cardiovascular. Para Putnam, os efeitos da estimulação foram imediatos e profundos. Ela não desmaiou em meses. Ela não precisa mais de cuidado 24 horas por dia e pode dirigir de novo. Os outros três participantes do estudo também mostraram melhorias significativas na pressão arterial 9 .

David Darrow, um neurocirurgião do sexto ano residente na Universidade de Minnesota Medical School, em Minneapolis, assistiu a inúmeros ferimentos, como os sofridos por Putnam e Summers. “Foi a pior parte do meu trabalho”, diz ele. Ele consertaria a estrutura da espinha sabendo que não havia nada que ele pudesse fazer para restaurar sua função. Então, quando ele ouviu Edgerton falar sobre a promessa de estimulação epidural em uma conferência em 2015, “fiquei impressionado”, ele diz. “Eu simplesmente não conseguia descobrir por que não havia duas dúzias de centros trabalhando nisso.”

Darrow suspeitava que as descobertas pudessem ser falsas, mas ele queria descobrir por si mesmo. Então, ele começou a projetar um tipo inteiramente novo de estudo. Outros grupos testaram a estimulação epidural em combinação com a reabilitação intensiva antes e depois do implante. Darrow queria saber que efeito a estimulação teria por conta própria.

O estudo difere dos outros ensaios de outra maneira importante: os experimentos não são focados em pé ou andar. Seu grupo está olhando para o movimento voluntário e melhorias na função cardiovascular, função da bexiga e intestino e função sexual.

Darrow e sua equipe implantaram dez pessoas com estimuladores e, em março, publicaram resultados sobre os dois primeiros participantes 10 .Ambos recuperaram alguns movimentos voluntários, como balançar os dedos dos pés e levantar as pernas. Eles também viram melhorias na função intestinal e da bexiga. A estimulação também ajudou a regular a pressão sanguínea em uma pessoa e restaurou sua capacidade de ter um orgasmo durante o sexo. Darrow planeja implantar mais dez pessoas e lançar os próximos estudos com o objetivo de levar a terapia aos pacientes o mais rápido possível. A estimulação epidural não é uma panacéia, mas isso não importa, diz ele. “Eu realmente não acredito em cura como parte da minha prática. Eu tenho tudo para melhorar a vida das pessoas de forma incremental ”.

Foco para a frente

A demanda por novas terapias deu origem a uma indústria de turismo médico para lesões na medula espinhal. Em Bangkok, o World Medical Center Hospital oferece estimulação epidural – com ou sem células-tronco – para qualquer pessoa que atenda aos seus critérios e pode pagar o preço de mais de US $ 70.000. A partir de julho, o hospital, que é afiliado a uma empresa chamada Unique Access Medical (UAM), realizou 70 implantes, diz Henning Kalwa, chefe dos serviços aos pacientes.”Enquanto outros colegas no campo da neurologia ainda estão girando suas rodas com estudos, ensaios e burocracia da FDA na busca de uma cura para a paraplegia e tetraplegia, UAM está tratando com sucesso pacientes”, escreveu Kalwa em um post público no LinkedIn.

Courtine adverte pessoas com lesões na medula espinhal contra a estimulação epidural fora dos ensaios clínicos. Ele viu estimuladores implantados no local errado, e ele ressalta que mesmo os principais cientistas ainda não concordam em como configurar a estimulação e fazer o treinamento. “É muito cedo”, diz ele. Tansey teme que a corrida para o tratamento possa estimular a epidural como o caminho das células-tronco – as clínicas podem oferecer terapias sem suporte que podem não funcionar, e pesquisas sérias podem cair no esquecimento.

Para os cientistas, o foco ainda está na realização de pesquisas. Cada grupo parece ter suas próprias idéias sobre como levar a ciência adiante.

A equipe de Harkema continua a recrutar participantes para o estudo financiado pela Reeve. Ela também iniciou um projeto analisando o efeito da estimulação e do treinamento na função intestinal e da bexiga.

Enquanto isso, Courtine co-fundou uma empresa chamada GTX Medical em Eindhoven, na Holanda, para desenvolver um estimulador feito sob medida para pessoas com lesões na medula espinhal. Ele espera que a tecnologia esteja pronta em alguns anos. Sua equipe também está lançando um estudo para testar a estimulação epidural em 20 indivíduos com menos de um mês de recuperação. Nessas pessoas, “existe um potencial real de ver uma recuperação neurológica”, diz ele, e possivelmente até mesmo crescimento de novas fibras nervosas.

A equipe da Mayo acaba de lançar um estudo comparando a estimulação transcutânea com a estimulação epidural. E Darrow ainda está recrutando participantes para seu estudo. “Se funcionar, até mesmo um pouco, temos a responsabilidade de explorá-lo cientificamente e rigorosamente e também entregá-lo em tempo hábil”, diz ele.

Rob Summers amamenta seu cão de serviço Bear depois de conduzir treinamento de locomotiva overground no Frazier Rehab Institute
Entre as sessões de terapia, Rob Summers recebe apoio de Bear, seu cão de serviço. Crédito: Luke Sharrett pela natureza

Summers, enquanto isso, está focado em colocar um pé na frente do outro. Depois que o estudo inicial terminou, ele deixou o Kentucky e se mudou para os Estados Unidos. Então, em 2018, ele se mudou de volta para Louisville para participar de outro estudo focado em pé, pisando e movimento voluntário. Ele agora está em seu segundo estimulador, e a diferença foi profunda. Os pulsos são “mais nítidos e limpos”, diz Summers, e a cada dia parece que ele atinge um novo marco. Em uma manhã de terça-feira em abril, ele liga o estimulador, prende um arnês suspenso por uma estrutura de metal sobre os rodízios e começa a dar os primeiros passos no longo corredor do décimo segundo andar do Frazier Rehabilitation Institute, em Louisville.

Sua namorada, Julie Grauert, veste uma camiseta da Team Reeve e rola atrás na cadeira de rodas de Summers, tocando as músicas da Disney em seu celular. “Você conseguiu, querida”, diz ela. Seu cão de serviço em treinamento, um golden retriever chamado Bear, os segue.

Algumas etapas parecem fáceis. Os Nikes cinzentos de Summers balançam confiantemente para a frente e aterrissam de verdade. Mas o treino toma um pedágio. Suas pernas tremem e, ocasionalmente, seu pé esquerdo aterrissa em ângulos estranhos. Por um momento, as pernas de Summers se dobram e o arnês o prende. “Estou apenas ficando fatigado e frustrado”, diz ele.

A versão de andar de Summers representa um progresso surpreendente, e ele continua a melhorar. Mas ainda é um experimento em andamento.Ele ainda não pode dar uma volta no parque ou passear pelo seu apartamento.

Um otimista perpétuo, Summers vê a estimulação como nada menos que uma cura. Para ele, os maiores benefícios foram os menos visíveis – melhorias na pressão sanguínea, controle da bexiga e do intestino, função sexual e regulação da temperatura. E há as sensações mais triviais, como um profundo apreço por novas meias. “Eu posso sentir a suavidade”, diz ele. “É uma loucura as pequenas coisas que eu acho alegria.”

Tradução: Google

Fonte: https://www.nature.com/articles/d41586-019-02306-z

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